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特斯拉致死事故后 还能信任无人驾驶吗

车祸肯定会发生。而且必定会有一个人在某一天不幸地成为无人驾驶汽车的第一位死者。

今年5月7日15时,驾驶着特斯拉Model 3的布朗(Joshua Brown)开启了自动驾驶系统(Autopilot),却在无人驾驶模式下不幸与拖挂卡车相撞,因剧烈撞击当场死亡。

该自动驾驶系统采用的是传感器和摄像技术以探测道路前方的可能障碍物。然而,在这起事故中,这一系统却没有看到卡车在布朗的汽车前方左转,因此也就没有及时刹车,导致特斯拉直接钻到卡车底下,继续滑行直至撞破两道藩篱、滑行至高架南面才停住。

目前,美国高速公路安全管理局(NHTSA)正在对25000台特斯拉Model S展开调查。如果特斯拉自动驾驶系统被裁定为确有纰漏,必将导致大规模召回。这对特斯拉及科技狂人马斯克而言无疑是沉重的打击,也会给刚刚兴起的无人驾驶技术蒙上阴影。

然而,这起事故和失败是否就意味着我们不该再信任无人驾驶汽车?

车祸:1.3亿英里对9400亿英里

数据显示,在美国每一天就有大约90人死于车祸,这些自然是由人类自主驾驶的案例。据2016年2月发布的美国全国致死数据报告(National Vital Statistics Report),2013年美国因车祸死亡的人为3.38万人。

特斯拉在声明中也称,这是Autopilot辅助驾驶系统行驶1.3亿英里过程中遇到的第一起致命事故,而美国每9400万英里就会发生致命车祸。

毫无疑问,自动驾驶系统并不完美,也可能永远不会完美。但大多数专家都认为,它拥有远远比人类自主驾驶更安全的潜力。

自动驾驶系统技术已经被证实可以拯救生命。最显著的一点是,安全监管者和主要的汽车制造商都赞同,给汽车安装上自动刹车技术应该成为所有新车的标配。这一自动刹车技术意味着,当汽车自动探测到前方有障碍物时将会启动刹车,以防止驾驶员没能及时反应。

这一自动刹车技术可以避免那些危险的车祸,从而挽救每年死于车祸的数万条生命。但没有人打过包票说,有了这些自动技术就再也不会发生车祸了。

自动驾驶要如何完美

关于车祸,特斯拉解释称,白色卡车在蓝天背景下较难识别,而且从特斯拉Autopilot的视角看,拖挂卡车侧面是悬浮在地面上的,这种非常少见的情况导致了Autopilot系统的疏忽,没有启动自动刹车。同时车辆碰撞位置为特斯拉的挡风玻璃,使得碰撞安全系统无法发挥作用,这直接导致了驾驶员的死亡。

红色为特斯拉,蓝色为卡车

特斯拉在声明中强调,辅助驾驶技术还在发展之中,并不完美,需要驾驶者保持警惕。因此,在使用Autopilot的过程中,汽车会不断提示驾驶员要双手全程放在方向盘上,对车辆负责。

与此同时,布朗发生车祸的高速路段也比较特殊。现场没有设置交通灯,而车辆被允许穿过车道进行往左的大转弯。这相当于兼具城市道路和高速路的危险特点。这种情况对于人类驾驶员来说也是一个挑战,对设计自动驾驶汽车的工程师更是如此。

事实上,当今的汽车已经良好地应用了不少自动技术。当这些自动感应技术和其他技术相结合时,就会成为热门的无人驾驶模式。所以,自动技术并不神秘,整套无人驾驶系统尚未完全成熟以前也需要人类的配合和警惕。

比如,现在的不少车辆都装有车道保持辅助系统,这一技术是利用摄像头来感应路面上的车道,然后由连接到汽车转向机械装置的微型电动马达把汽车引至车道的中间。但如果车道的痕迹很难看清或根本没有标出车道,这个技术就完全无用。

另外,当结合了所谓的“主动巡航系统”,汽车系统就可以使用摄像头、雷达和其他传感器来探测道路前方的车辆,并始终和前方车辆保持安全距离。理论上说,这个系统可以让驾驶者在高速公路的行驶中不用踩油门也不用踩刹车。

戴姆勒旗下的奔驰轿车和日产汽车的豪华车品牌英菲尼迪及宝马汽车等不少品牌,都为当今的汽车提供了上述系统。但这些系统的关键都在于,驾驶员必须始终保持双手放在方向盘上。如果驾驶员的手离开了方向盘,几秒后车辆就会提示再次抓紧方向盘,不然系统会自动退出,迫使驾驶员自主驾驶。

这些系统目前已经发展得相当成熟,在高速公路上,甚至不那么通畅的路况中被良好地应用。

但这些系统暂时都无法满足城市道路或更复杂的路况上的驾驶需求。因此,很多汽车制造商和科技公司也在努力实现自动驾驶汽车在城市中的运行。

科技的进步并不会因为失败而停止。宝马就在最近率先亮出了时间表,明确称将在2021年全面推行适合城市交通的自动驾驶汽车。此次任务将与芯片龙头企业英特尔及在计算机视觉与机器学习领域颇有分量的以色列科技公司Mobileye联手完成。

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